Abastecimento de água potável em Malta sob ameaça. A culpa é das alterações climáticas, mas não só

Turistas em La Valleta, Malta
Turistas em La Valleta, Malta Direitos de autor Daniel SLIM / AFP
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Abastecimento de água potável em Malta sob ameaça. A culpa é das alterações climáticas, mas não só

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O abastecimento de água potável de Malta está ameaçado pelas alterações climáticas e a actividade humana não está a ajudar, disseram os peritos à Euronews.

O Estado membro da UE mais pequeno, carece de lagos e rios. Consegue a água potável de duas fontes: águas subterrâneas que podem ser encontradas centenas de metros no subsolo e unidades de osmose inversa que transformam a água do mar em água potável.

O problema é que o arquipélago central do Mediterrâneo deve perder 16% das suas águas subterrâneas devido às alterações climáticas e à subida do nível do mar durante os próximos 80 anos, de acordo com uma investigação publicada em 2021. A osmose de reserva, entretanto, acarreta potenciais riscos estratégicos.

"A água é uma fonte finita. Se a explorarmos como se não houvesse amanhã, a reserva [de água] em que estamos sentados em breve secará", disse o engenheiro de tratamento de água e hidrologista Marco Cremona, à Euronews.

Períodos prolongados de seca

A água subterrânea é considerada a linha da vida quando se trata de água potável, mas está a secar rapidamente.

As alterações climáticas aumentaram a temperatura média do país em 1,5°C desde 1952 e a precipitação tornou-se inconsistente, disse Charles Galdies, professor associado do Instituto de Sistemas da Terra da Universidade de Malta, à Euronews.

Ainda no mês passado uma tempestade atingiu a ilha despejando 140,40 mm de chuva num único dia. No entanto, este tipo de eventos ocorre geralmente entre períodos prolongados de seca, explicou ele, resultando num volume mais reduzido de águas subterrâneas.

"Se as águas pluviais anuais continuarem a diminuir, isso levá a que menos água acabe como água subterrânea", disse Galdies.

A subida do nível do mar pode complicar ainda mais o problema, uma vez que se espera que a água salgada penetre no lençol freático, de acordo com uma análise do Banco Mundial.

Mas o aquecimento global não é o único culpado. O comportamento humano também tem muito a explicar e não está a dar tempo suficiente para as águas subterrâneas se reabastecerem, disse Cremona.

"As alterações climáticas irão acelerar as coisas''

Ao longo dos anos, tem havido sobre-extracção ilegal através do recurso a furos ilegais, para sustentar a agricultura em particular. As plantas de cultivo são outro ladrão na noite, bombeando ilegalmente 95 milhões de litros de água subterrânea, segundo os números oficiais de 2019.

O sector do turismo também coloca o abastecimento de água sob tensão. No ano passado, o arquipélago de 520.000 habitantes, acolheu quase 2,3 milhões de visitantes estrangeiros, um aumento em relação ao ano anterior, mas ainda abaixo dos níveis pré-pandémicos.

Os matagais e zonas de arbustos e, bem como os terrenos agrícolas, também foram consumidos nos últimos anos pela construção intensiva de apartamentos e escritórios. De acordo com dados do Eurostat, Malta tem uma das proporções mais elevadas de cobertura artificial do solo.

"Ao combinar todos estes factores, as alterações climáticas irão acelerar as coisas", disse Cremona.

As unidades de osmose inversa, que têm um custo financeiro elevado, podem dar a impressão de que Malta está a reforçar o combate às alterações climáticas, mas Cremona está céptico.

"Estamos a colocar todos os ovos no mesmo cesto, mas a osmose inversa [dessalinização] vem com riscos estratégicos", disse ele.

Um risco pode ser a sabotagem deliberada numa das fábricas de dessalinização, mas acidentes, como um derrame de petróleo perto da ilha, podem também provocar uma produção deficiente, disse Cremona.

"Um esforço logístico enorme e dispendioso"

Uma descoberta recente pode oferecer ao país um adiamento.

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Cientistas do projecto MARCAN, do Departamento de Geociências da Universidade de Malta, revelaram no início deste ano que existe suficiente água subterrânea offshore abaixo do fundo do mar do arquipélago para sustentar as ilhas durante 75 anos.

Mas também disseram que a reserva de água, a cerca de 3 km da costa, está sob camadas de baixa permeabilidade, o que significa que a extracção pode ser difícil e cara.

"Na prática, isto implica um enorme e dispendioso esforço logístico, dado que está no mar e é necessária mais investigação para avaliar se a água é de boa qualidade para consumo", advertiu Cremona.

Além disso, foram feitas melhorias significativas no sistema de distribuição de água do país durante as últimas três décadas, para evitar fugas, mas os progressos parecem lentos, com quase 40% de perda de água sem receita - quase o dobro da taxa média para a UE e o Reino Unido, de acordo com a federação europeia de associações nacionais de serviços de água.

O processo de dessalinização está, entretanto, também a tornar-se mais eficiente em termos energéticos.

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Ainda assim, as autoridades locais estão por agora a apostar nas pessoas para refrear o consumo e poupar água. A agência Maltesa Energy & Water está a encabeçar uma campanha educacional numa tentativa de sensibilizar as pessoas para a quantidade de água que utilizam e, por vezes, para o mau uso.

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