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Será que a aposta de 720 milhões de euros da UE em aviões de combate a incêndios vai dar frutos?

Um avião Canadair lança água sobre um incêndio florestal em Anglet, no sudoeste de França, em 2020.
Um avião Canadair lança água sobre um incêndio florestal em Anglet, no sudoeste de França, em 2020. Direitos de autor Bob Edme/AP Photo
Direitos de autor Bob Edme/AP Photo
De  Callum Tennant
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Artigo publicado originalmente em inglês

Eis os novos aviões de combate a incêndios que a União Europeia está a comprar.

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Quando os incêndios florestais devastaram a ilha grega de Rodes em julho, tendo as chamas acabado por queimar 15% do território da ilha, a União Europeia (UE) anunciou que iria investir em 12 novos aviões de combate a incêndios.

Como a época de incêndios continuou a devastar partes da Grécia durante o verão, a UE enviou onze aviões e um helicóptero, quase metade da força aérea de combate a incêndios do bloco.

Por isso, não é de admirar que o Comissário Europeu para a Gestão de Crises, Janez Lenarčič, espere que os Estados-Membros encomendem mais 12 aviões separadamente.

Lenarčič revelou que o fabricante De Havilland Canada concordou em relançar a produção do icónico avião "Canadair" se as encomendas da UE fossem efetuadas.

Mas, com os preços dos aviões Canadair a rondar os 30 milhões de euros, será que a aposta da UE vai compensar?

O que é um Canadair, ou seja, o Super Scooper?

O Canadair pertence a uma pequena e única família de aviões dedicados ao combate a incêndios.

É frequentemente referido como o Super Scooper, uma vez que não tem de regressar a uma base para reabastecer os seus tanques de água. Em vez disso, a aeronave foi concebida para poder deslizar ao longo do topo de uma fonte de água, reabastecendo os seus tanques através de entradas, antes de descolar novamente.

O avião gigante, semelhante a um barco, pode levar a bordo até 5.455 litros de água em apenas 12 segundos, despejando a sua carga sobre um incêndio, antes de voltar a encher o seu tanque e repetir o processo. O facto de o avião poder reabastecer sem regressar à base torna-o um recurso útil no combate a incêndios em zonas remotas.

Infelizmente para a Comissão Europeia, o avião deixou de ser produzido em 2015 e a De Havilland Canada tem agora de projetar e construir uma nova geração de Canadair, o DHC-515.

À medida que a intensidade e a duração dos incêndios florestais na Europa continuam a aumentar, também aumenta a necessidade de novos aviões-tanque de água.

No entanto, a conceção e a produção de aviões raramente é um processo rápido e, embora a UE esperasse ter as primeiras entregas em 2025, as primeiras não serão entregues antes da época de incêndios de 2027.

Os novos custos de conceção e produção podem também fazer subir o preço dos 24 novos aviões para mais de 720 milhões de euros.

Como se utiliza um avião-cisterna?

A chave para controlar os incêndios florestais é atacá-los cedo, de acordo com Dan Reese, ex-chefe adjunto de operações aéreas táticas do Departamento de Florestas e Proteção contra Incêndios da Califórnia.

Reese, que agora dirige o seu próprio International Wildfire Consulting Group (IWCG), explicou como a não-utilização de meios aéreos numa fase inicial pode conduzir a um círculo vicioso em que os aviões de combate a incêndios ficam sobrecarregados e cada vez mais ineficazes.

"Se não atacarmos os incêndios mais pequenos de forma adequada no início, altura em que a aviação é mais eficaz, quando esses incêndios se erguem porque não os atacámos corretamente, tornam-se maiores. Quanto maiores se tornam, mais recursos absorvem", afirmou.

Acrescentou ainda que "quanto mais recursos os grandes incêndios absorvem, mais esgotados ficam os recursos para ataques iniciais bem-sucedidos e viáveis a novos incêndios."

Os bombardeiros de água também raramente são utilizados ou capazes de apagar um incêndio florestal sozinhos. Em vez disso, são utilizados para ajudar os bombeiros no terreno, suprimindo e abrandando os incêndios, dando tempo aos meios terrestres para se adiantarem aos incêndios.

Alessandra Tarantino/AP Photo
Um Canadair larga água para apagar um incêndio em uma encosta atrás da cidade de Aquila.Alessandra Tarantino/AP Photo

Advertências do Canadair

Apesar da aparência impressionante do Canadair, a aeronave tem limitações.

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Tal como a maioria dos aviões de combate a incêndios, não pode funcionar com fumo intenso, ventos fortes ou durante a noite. No entanto, embora um avião que lança retardadores de fogo também não possa operar à noite, as suas cargas úteis anteriores podem continuar a ser eficazes durante a escuridão, abrandando e contendo os incêndios.

O mesmo não se pode dizer dos aviões de combate a incêndios que lançam água. Uma vez evaporada, a água perde a sua utilidade, o que significa que são necessárias corridas contínuas para suprimir um incêndio.

No caso dos aviões Canadair, quando o sol se vai, a sua utilidade também se vai. E dado que o avião é mais útil quando utilizado no ataque inicial a um incêndio, ter de esperar oito horas pelo sol está longe de ser o ideal.

A aeronave também precisa de massas de água para reabastecer os seus tanques. Quando se opera no interior, nos meses quentes de verão, pode ser mais difícil encontrar essas massas de água, especialmente se as secas continuarem a reduzir os níveis de água das albufeiras e dos lagos da UE.

O elevado preço da aeronave também deixará menos dinheiro para a Comissão Europeia financiar outros tipos de aeronaves de combate a incêndios. Embora a UE não tenha grande escolha nesta matéria - afinal, uma empresa não vai iniciar a produção de um novo avião sem encomendas firmes significativas -, o resultado será menos dinheiro para outros recursos de combate a incêndios.

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"Há que perguntar se a caixa de ferramentas do bombeiro aéreo é suficientemente diversificada para cobrir e apoiar o que é necessário para que os bombeiros florestais sejam bem-sucedidos. Isto significa perceber qual o impacto que o programa de aviação terá 24 horas por dia, em comparação com apenas 12 horas por dia, afirmou Reese.

A necessidade de meios aéreos

O Centro Comum de Recursos (CCI) da UE prevê que "o número de dias por ano com perigo de incêndio elevado a extremo deverá aumentar em quase toda a Europa com o aquecimento global, em resultado do aumento das temperaturas e dos períodos de seca."

Como as épocas de incêndios florestais continuam a começar mais cedo e a durar mais tempo, a necessidade de capacidades de combate aéreo aos incêndios só tende a aumentar.

As alterações climáticas podem também significar que os países mais a norte terão de se preocupar cada vez mais com incêndios florestais graves.

Por isso, não é de admirar que grandes empresas como a Airbus também estejam a pensar em desenvolver as suas próprias capacidades de transporte de água. Em julho do ano passado, a empresa testou com sucesso um kit de demonstração de combate a incêndios amovível no seu avião de transporte A400M. Trata-se de uma capacidade que a empresa insiste que se destina a complementar e não a competir com os Canadairs.

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Seja qual for o avião e independentemente da forma como for utilizado, podemos esperar ouvir a Comissão Europeia falar muito mais sobre meios aéreos de combate a incêndios nos próximos anos.

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